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40. Geburtstag

Die Geschichte des Smileys

Mädchen malt Smiley an die Wand Geschichte
Heute kennt jeder die Bedeutung eines Smileys.Foto: Getty Images

Doppelpunkt, Minus, Klammer zu: Wie ein Informatiker vor 40 Jahren ein digitales Symbol erfand und dessen Nachfolger die heutige Kommunikation per Textnachrichten prägen.

Ein Witz-Kennzeichen, das eigentlich selbst nicht ganz ernst gemeint war? Klingt etwas schräg, ist aber tatsächlich der Anfang einer wahren Geschichte, nämlich der der digitalen Smileys. Das auf der Seite liegende lachende Gesicht trat am Montag den 19. September 1982, also vor 40 Jahren, von einer US-Universität aus seinen Siegeszug um die digitale Welt an. Inzwischen ist es meist in Form eines fertigen zuweilen sogar animierten Mini-Bilds aus Textnachrichten nicht mehr wegzudenken.

Smileys können Missverständnisse vermeiden

In der getippten Kommunikation übernehmen sogenannte Emojis – gezeichnete Gesichter, Handzeichen, Herzen etc. – eine wichtige Funktion ein. „Sie geben einen Hinweis darauf, wie man eine Äußerung verstehen soll“, sagt Sprachwissenschaftlerin Erika Linz von der Universität Bonn, die sich mit Sprache und Kommunikation in digitalen Medien beschäftigt. Bei Textnachrichten fehlen nämlich jene Elemente, die im Gespräch verdeutlichen, wie jemand etwas meint: Stimme und Tonfall sowie Mimik und Gestik.

Symbole zur Vermeidung von Missverständnissen in digitalen Unterhaltungen – genau das sollte das getippte Lach-Gesicht des amerikanischen Informatikprofessors Scott E. Fahlman auch sein. An seiner Universität in Pittsburgh schickten sich die Informatikerinnen und Informatiker 1982 per Arpanet (Vorläufer des Internets) Nachrichten. Damals postete man diese an digitale Pinnwände.

Die Community habe ausschließlich aus Nerds mit Hang zu Sarkasmus und schrägem Humor bestanden, sagte Fahlman Anfang des Jahres in einem Interview der „Frankfurter Rundschau“. Es wurde also viel gepostet, das als Spaß gedacht war. Doch es habe immer jemanden gegeben, „der
die Absicht nicht verstand und empört zurückschrieb. Daraus entbrannten regelrechte Wortschlachten“, so der Informatiker.

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Die digitalen Gesichter tragen einen Nerv

Um diese zu vermeiden, diskutierte man darüber, Witze als solche zu kennzeichnen. Wiederum nicht ganz ernsthaft. Am 19. September 1982 postete Fahlman seinen Vorschlag: eine Kombination aus Doppelpunkt, Minus und geschlossener Klammer, gemeinsam mit dem Hinweis, es seitwärts zu lesen. Damit wollte er eigentlich nur die paar Beteiligten kurzfristig amüsieren, erklärte er später. Aber offenbar traf er einen digitalen Kommunikations-Nerv. Der liegende Smiley verbreitete sich von der Universität aus über das Arpanet – und schließlich per Internet weltweit.

In heutigen Textnachrichten übernehmen sogenannte Emojis, quasi die Nachfolger er Smileys, neben dem Ausdruck, wie man etwas verstanden wissen möchte, weitere Funktionen. Sie dienten
regelmäßig als Satzzeichen, erklärt Sprachwissenschaftlerin Erika Linz. Wenn etwa statt eines Punktes ein Emoji getippt wird, „bekommt dieser eine expressive Bedeutung“. Außerdem sorgen die kleinen Zeichen für eine Ökonomisierung der Kommunikation, sagt die Linguistin. Also etwa: Daumen hoch statt einer formulierten Antwort.

Auch interessant: Kennen Sie die Bedeutung dieser Emojis? Dann beweisen Sie sich in unserem Quiz!

Siegeszug der Smileys und Emojis

Wenn kein Bildchen verwendet wird, kann das auch als Zeichen gewertet werden – dafür, dass jemand das Geschriebene wirklich ernst meint. Die Menschen hätten ein Bewusstsein, in welcher Art von Nachrichten sie Emojis verwenden und in welcher nicht, meint Linz. Jüngst haben ihre Studentinnen analysiert, wie bekannte Persönlichkeiten auf Instagram die kleinen Symbole einsetzen. Dabei kam heraus: Schauspielerinnen und Schauspieler versehen ihre Posts deutlich häufiger mit Emojis als Politikerinnen und Politiker.

Seriös also nur ohne Symbole? Dazu sagt Linz: „Ich glaube, dass das langfristig noch mehr in die formelle Kommunikation übergeht. Der Siegeszug der Emojis ist nicht aufzuhalten.“ Was jedoch auch mit den kleinen Zeichen nicht ganz aufzuhalten ist, sind Missverständnisse. Denn nicht alle Emojis sind völlig eindeutig. Und Menschen verwenden manche in verschiedenen Zusammenhängen mit unterschiedlicher Intention. Da lobt sich Fahlmans liegendes Lach-Gesicht. Damit für
große Verwirrung oder ernsthafte Verärgerung zu sorgen, ist nahezu unmöglich.

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